Traitement de réalité virtuelle pour le SSPT

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Le trouble de stress post-traumatique (SSPT) résulte de l'exposition à des événements traumatisants. Les soldats en guerre, par exemple, courent un risque élevé de SSPT en raison de leur exposition répétée au fil du temps. Mais même un seul événement, comme l'expérience des attaques du 11 septembre, peut provoquer un ESPT. Aux États-Unis, la prévalence est d'environ 8,7%. Les symptômes incluent:

le développement de symptômes caractéristiques, tels que des souvenirs angoissants ou des rêves concernant l'événement traumatisant, des flashbacks, une détresse psychologique produite par des signaux internes ou externes qui symbolisent l'événement traumatique, des réactions physiologiques, l'évitement des stimuli associés et des altérations négatives des cognitions et de l'humeur.

La seule véritable thérapie éprouvée pour le TSPT est la thérapie d'exposition. Cela présente de nombreuses variations, mais à la base, cela implique une exposition à des stimuli qui déclenchent des symptômes du SSPT ou des simulations du traumatisme initial, tout en subissant un certain type de thérapie cognitive. Le mécanisme d'exposition et la nature exacte de la thérapie cognitive varient, mais la formule de base est la même. Il existe de nombreux traitements (tels que les mouvements oculaires ou la thérapie par tapotements) qui incluent des fonctionnalités supplémentaires à la thérapie, mais les preuves montrent que ces fonctionnalités supplémentaires sont superflues et n'ajoutent rien à l'efficacité de l'intervention. Chaque intervention qui fonctionne semble inclure une certaine forme de thérapie d'exposition.

Une grande partie de la recherche clinique se concentre donc sur l'optimisation de cette thérapie. Il existe de nombreuses variables, et il peut être difficile de bien les contrôler avec une telle intervention, mais la recherche avance. La théorie de travail est que l'événement traumatique est devenu associé au traumatisme lui-même, et donc les gens évitent des stimuli similaires (lieux, foules, tout ce qui pourrait leur rappeler l'événement traumatique). Mais cet évitement enferme l'association négative. La thérapie d'exposition réexpose les patients aux conditions du traumatisme, mais dans un espace sûr et sans le traumatisme associé. De cette façon, le cerveau s'habitue aux stimuli et oublie essentiellement l'association avec le traumatisme.

Cela produit une amélioration cliniquement pertinente dans environ les deux tiers des cas. Mais cela laisse encore de nombreux patients atteints d'un ESPT résistant au traitement.

Un élément relativement nouveau de la thérapie utilise la réalité virtuelle pour la partie exposition de la thérapie. Je dis «relativement» nouveau parce que j'ai trouvé un rapport de cas datant de 2002 – il y a 17 ans. Cela renforce le temps que prend la recherche clinique. Le traitement est toujours considéré comme expérimental, avec des critiques (auxquelles j'arriverai) indiquant que davantage de recherches sont nécessaires.

La thérapie d'exposition implique souvent que le sujet imagine simplement le traumatisme. Cela peut également impliquer une exposition à des déclencheurs. Mais évidemment, si un vétérinaire souffre de SSPT à cause d'un traumatisme sur le champ de bataille, il n'y a aucun moyen de l'exposer directement à cette situation. Par conséquent, la méthode de réimagination est principalement utilisée. Cependant, cette méthode ne fonctionne pas pour tout le monde. Certaines personnes peuvent avoir du mal à se projeter mentalement dans la situation traumatisante ou à la maintenir assez longtemps.

C'est là que la réalité virtuelle (VR) entre en jeu. J'ai déjà discuté de la VR – en l'ayant moi-même expérimentée, je peux vous dire qu'elle fonctionne essentiellement. Cela signifie que l'expérience VR est suffisante pour «inciter» le cerveau à traiter la situation virtuelle comme réelle, même si vous savez cognitivement qu'elle ne l'est pas. Une «démonstration de base» de ceci est «l'expérience de la planche». Dans ce jeu de réalité virtuelle, vous parcourez une planche virtuelle en hauteur dans un bâtiment. Même si vous savez que vous êtes en sécurité chez vous, chaque instinct vous dit que vous êtes en grand danger. Votre cerveau achète l'illusion virtuelle.

Pour mieux comprendre à quel point cela est convaincant, il est nécessaire de comprendre que notre perception de la réalité est en tous cas construite. Votre cerveau compare simultanément plusieurs flux sensoriels et les synchronise entre eux et avec les modèles internes de réalité. Le résultat final est une illusion cognitive sans faille de la réalité. Ce processus constructif peut être piraté, et la VR est un moyen remarquablement efficace de le faire.

La VR est beaucoup plus efficace que la visualisation d'un moniteur ou d'un écran vidéo. En fait, ce n'est pas seulement une différence quantitative – c'est une différence qualitative, un phénomène distinct. Lorsque vous regardez un écran, votre cerveau ne perçoit pas le mouvement sur l'écran comme un mouvement dans le monde. Cependant, il existe un seuil critique où cela commence à prendre effet. Pour les très grands moniteurs enveloppants, vous pouvez commencer à ressentir des vertiges avec le mouvement (l'inadéquation entre ce que vos yeux voient et ce que ressent votre corps). Cela a probablement quelque chose à voir avec la vision périphérique. Avec la VR, votre champ visuel est plein (même s'il est actuellement limité à 110 degrés pour la plupart des systèmes).

Je pense aussi, d'après mon expérience, que le fait que lorsque vous regardez autour de l'image avec vos mouvements vends vraiment l'illusion. Encore une fois, cela a un sens neurologique – mon cerveau ressent mes mouvements de tête et ma vision se synchronise avec lui, et donc la boucle sensorielle est fermée et l'illusion est complète.

Par conséquent, une expérience VR, qui peut être très convaincante, pourrait être une méthode d'exposition pratique et efficace pour une thérapie basée sur l'exposition au SSPT. Le clinicien peut théoriquement avoir un contrôle total sur l'exposition. Un soldat peut en fait être placé sur un champ de bataille virtuel. Cela ne dépend pas de leur capacité à imaginer. Mais, ils sont physiquement parfaitement sûrs.

Deux revues systématiques publiées en 2019 aboutissent essentiellement à la même conclusion. La thérapie d'exposition basée sur la VR pour le TSPT est au moins aussi efficace que les traitements actifs actuels et supérieure aux témoins. Cependant, il peut ne pas fonctionner de manière significative mieux que les traitements actuels. Il semble cependant qu'il y ait un effet dose-réponse, les traitements plus longs étant plus efficaces.

Cependant, il existe déjà une nouvelle version de la thérapie VR appelée 3MDR, qui intègre le mouvement à l'expérience VR. Ceci est actuellement à l'étude, mais les premiers rapports de cas indiquent qu'il pourrait produire une amélioration supplémentaire au-delà du traitement standard. Ce traitement pourrait être, par exemple, marcher sur un tapis roulant avec les lunettes VR, de sorte que le patient marche vers la gâchette plutôt que de l'éviter.

À tout le moins, la RV est une méthode efficace de thérapie basée sur l'exposition pour le SSPT et peut être plus pratique pour certains. Il est probable qu'aucune méthode ne sera la meilleure pour chaque personne, et plus il y a d'options, plus le pourcentage de personnes qui répondront à au moins une intervention est élevé.

Mais comme c'est souvent le cas, des recherches supplémentaires doivent être effectuées.