Greffe de cellules souches cardiaques

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Des chercheurs de l'Université d'Osaka au Japon ont annoncé le succès de la transplantation de cellules souches cardiaques chez un patient dans le cadre d'un essai clinique. Bien que toute avancée des cellules souches soit potentiellement excitante, c'est aussi une bonne occasion de mettre cette recherche en perspective.

Comme toute nouvelle technologie médicale, le battage médiatique et l'espoir entourent le potentiel des cellules souches en médecine. Cela a malheureusement conduit à une explosion de cliniques de cellules souches frauduleuses, qui ont commencé en Chine mais se sont ensuite répandues dans le monde. Ces cliniques font des promesses qu'elles ne peuvent pas tenir, en exploitant le battage médiatique précoce autour de cette nouvelle technologie.

Qu'est-ce que la thérapie par cellules souches

Les cellules souches se réfèrent aux cellules du corps qui sont capables de se développer en d'autres types de cellules spécifiques. C'est une partie normale de la biologie. Les cellules de la moelle osseuse, par exemple, sont des cellules souches sanguines qui peuvent se transformer en globules rouges et blancs. «Multipotent» fait référence aux cellules souches qui peuvent se transformer en plusieurs types de cellules, mais pas tous. «Pluripotent» fait référence aux cellules souches qui peuvent mûrir dans tous les types de cellules du corps, mais pas dans les cellules placentaires. «Totipotent» fait référence aux cellules souches embryonnaires qui peuvent se transformer en n'importe quel type de cellule, y compris le placenta.

Au cours des deux dernières décennies, la technologie de base des cellules souches a considérablement augmenté, dépassant peut-être même les attentes. Les scientifiques peuvent désormais prélever des cellules de la peau, les inciter à devenir des cellules souches pluripotentes, puis les amener à mûrir en différents types de cellules matures – cœur, foie, cerveau, etc. Ce succès a bien sûr contribué à la cellule souche engouement.

Mais comme nous aimons toujours le souligner ici SBM – les découvertes et les progrès des sciences fondamentales ne se traduisent pas toujours par des applications cliniques. La science fondamentale des cellules souches étant plus avancée que prévu, les applications cliniques des cellules souches se sont avérées frustrantes. Il existe deux principaux types d'obstacles auxquels les chercheurs sont confrontés: faire en sorte que les cellules souches fassent ce qu'elles veulent et les empêcher de faire ce qu'elles ne veulent pas. Dans cette dernière catégorie, le gros problème est que les préparations de cellules souches peuvent contenir des cellules cancéreuses.

Essentiellement, il y a une raison pour laquelle l'évolution ne nous a pas équipés pour nettoyer les cellules souches, pour régénérer toute maladie, dommage ou dégénérescence. C'est à cause du potentiel cancéreux des cellules souches, donc nous n'en avons pas plus que ce dont nous avons absolument besoin. La transplantation d'un bolus de cellules souches dans le corps s'est avérée être un risque de tumeur, et peut-être insurmontable (du moins pour l'instant).

Mais il est également extrêmement difficile, une fois les cellules souches fabriquées, de les faire prendre place dans le corps, d'établir des connexions anatomiques significatives, de contribuer de manière significative au fonctionnement et de survivre suffisamment longtemps pour que le tout en vaille la peine. Le désir de simplement s'injecter un cocktail de cellules souches et de facteurs de soutien, puis de régénérer vos tissus et organes, reste de la science-fiction, du moins pour l'instant.

En fait, la traduction clinique a été si difficile que les chercheurs à l'extrémité la plus pessimiste du spectre craignent que de tels traitements ne puissent jamais aboutir. Ils avertissent que même dire que les traitements avec les cellules souches sont dans 20 à 30 ans est un battage médiatique trompeur. Cela peut s'avérer largement une impasse. Je suis prudent mais moins pessimiste. Au contraire, je pense qu'il est probable que les chercheurs choisiront des fruits bas et nous aurons une autre option pour certaines conditions, mais ce ne sera pas la révolution que beaucoup espéraient.

La recherche actuelle

Avec ceci comme toile de fond, qu'ont fait les chercheurs actuels? Cela fait partie d'un essai clinique, le premier des dix patients prévus souffrant de cardiomyopathie ischémique. Ce sont des patients qui ont perdu du tissu cardiaque à cause d'un infarctus du myocarde, et donc leur muscle cardiaque est affaibli et n'est pas capable de pomper suffisamment le sang. Le traitement ultime pour ces patients est la transplantation cardiaque. Bien que cela fonctionne, il y a un nombre limité de cœurs de donneurs disponibles, et obtenir une telle greffe signifie une vie de médicaments anti-rejet. Donc, tout nouveau traitement qui peut éviter à certains patients d'avoir besoin d'une greffe est extrêmement bénéfique.

Les chercheurs ont pris les cellules du patient et les ont incitées à devenir pluripotentes. Ils les ont ensuite amenés à devenir du tissu musculaire cardiaque et ont créé une fine couche (0,1 mm d'épaisseur) des cellules sur une feuille dégradable. L'annonce est qu'ils viennent de transplanter les premières feuilles de ce type chez un patient, et l'opération elle-même a été un succès apparent.

L'espoir est que ces cellules transplantées sécrètent des protéines qui agissent comme des signaux hormonaux pour induire la formation de vaisseaux sanguins. L'augmentation de l'apport sanguin améliorera alors la fonction cardiaque, éliminant peut-être la nécessité d'une greffe. Donc, en substance, les cellules souches sont utilisées comme système d'administration de médicaments.

C'est une bonne idée, celle dont j'entends parler depuis des années (principalement dans des contextes neurologiques en raison de ma spécialité). Cela permet de contourner le problème de la prise par les cellules souches de la fonction souhaitée. Tout ce qu'ils ont à faire est de rester assis et d'être en vie, en train de subir le métabolisme et de produire ce que leur type de cellules produit normalement. De plus, ces cellules peuvent être génétiquement modifiées pour produire un répertoire potentiellement plus large de produits biologiques.

Ces cellules peuvent fonctionner comme des systèmes de délivrance de médicaments ou comme des cellules de soutien – en maintenant les cellules fonctionnelles existantes en vie et en bonne forme plus longtemps. J'ai entendu parler de ce concept pour la première fois il y a environ 15 ans, vous pouvez donc voir combien de temps il faut pour rechercher même l'application la plus diluée pour les cellules souches. Il ne s'agit pas de minimiser cette application potentielle. Il est très prometteur et doit être jugé pour ce qu'il peut faire, pas pour ce qu'il n'est pas conçu pour faire.

Mais cela met la recherche sur les cellules souches en perspective. Quand j'ai lu cette nouvelle pour la première fois, j'espérais que les cellules cardiaques transplantées fonctionnaient comme du muscle cardiaque, ce qui n'est pas invraisemblable car les cellules cardiaques se synchroniseront spontanément avec leurs voisins et commenceront à battre. Je pense toujours que c'est l'une des applications fonctionnelles les plus probables pour les cellules souches à l'avenir. Mais non – il s'agissait simplement d'utiliser les cellules souches comme système d'administration de médicaments. Je recalibre toujours mes attentes en matière de recherche sur les cellules souches.

Je pense qu’il est clair maintenant que les grands espoirs pour les cellules souches sont plus éloignés que la plupart l’espéraient, et certainement que l’impression donnée au public. Il est maintenant si incertain et si lointain que la technologie peut être éclipsée par une technologie actuellement inconnue. En effet, nous ne pouvons pas faire de prédictions fiables. Il y a aussi toujours le gros problème de la prévention des tumeurs des cellules souches (un problème non trivial). Mais en même temps, les applications les plus réalistes progressent, même lentement. Ce potentiel ne doit pas être ignoré ou minimisé simplement en raison du battage médiatique moins réaliste.